Ilustração: Martin Kozlowski

Os casos de Covid caíram 77% em seis semanas. Especialistas devem se igualar ao público sobre as boas notícias.

Em meio aos terríveis avisos de Covid, um fato crucial foi amplamente ignorado: os casos caíram 77% nas últimas seis semanas. Se um medicamento reduzisse os casos em 77%, chamaríamos de pílula milagrosa. Por que o número de casos está caindo muito mais rápido do que os especialistas previram?

Em grande parte porque a imunidade natural da infecção anterior é muito mais comum do que pode ser medida por testes. Os testes têm captado apenas de 10% a 25% das infecções, dependendo de quando durante a pandemia alguém pegou o vírus. Aplicar uma média de captura de casos ponderados por tempo de 1 em 6,5 para os 28 milhões de casos confirmados acumulados significaria que cerca de 55% dos americanos têm imunidade natural.


Agora adicione pessoas sendo vacinadas. A partir desta semana, 15% dos americanos receberam a vacina, e o número está subindo rapidamente. O ex-comissário de Alimentos e Drogas Scott Gottlieb estima que 250 milhões de doses terão sido entregues a cerca de 150 milhões de pessoas até o final de março.

Há razões para pensar que o país está correndo em direção a um nível extremamente baixo de infecção. Como mais pessoas foram infectadas, a maioria das quais têm sintomas leves ou não, há menos americanos para serem infectados. Na trajetória atual, espero que Covid tenha ido embora em abril, permitindo que os americanos retomem a vida normal.

Estudos de anticorpos quase certamente subestimam a imunidade natural. O teste de anticorpos não captura células T específicas de antígeno, que desenvolvem "memória" uma vez que são ativadas pelo vírus. Sobreviventes da gripe espanhola de 1918 foram encontrados em 2008 - 90 anos depois - para ter células de memória ainda capazes de produzir anticorpos neutralizantes.

Pesquisadores do Instituto Karolinska da Suécia descobriram que a porcentagem de pessoas que montam uma resposta de células T após infecção leve ou assintomática Covid-19 excedeu consistentemente a porcentagem com anticorpos detectáveis. A imunidade de células T estava presente até em pessoas que foram expostas a membros da família infectados, mas nunca desenvolveram sintomas. Um grupo de cientistas britânicos em setembro apontou que a comunidade médica pode estar subestimando a prevalência de imunidade de células T ativadas.

As mortes de Covid-19 nos EUA também sugerem imunidade muito mais ampla do que reconhecida. Cerca de 1 em cada 600 americanos morreram de Covid-19, o que se traduz em uma taxa de mortalidade populacional de cerca de 0,15%. A taxa de mortalidade por infecção do Covid-19 é de cerca de 0,23%. Esses números indicam que cerca de dois terços da população dos EUA teve a infecção.

Em minhas próprias conversas com especialistas médicos, notei que eles muitas vezes descartam imunidade natural, argumentando que não temos dados. Os dados certamente não se encaixam no modelo clássico de ensaio controlado randomizado do estabelecimento médico da velha guarda. Não há nenhum grupo de controle. Mas os dados observacionais são convincentes.

Eu tenho argumentado por meses que poderíamos salvar mais vidas americanas se aqueles com infecção anterior Covid-19 renunciarem às vacinas até que todos os idosos vulneráveis obtenham sua primeira dose. Vários estudos demonstram que a imunidade natural deve proteger aqueles que tinham Covid-19 até que mais vacinas estejam disponíveis. Metade dos meus amigos da comunidade médica me disseram: Boa ideia. A outra metade disse que não há dados suficientes sobre imunidade natural, apesar de as reinfecções terem ocorrido em menos de 1% das pessoas— e quando ocorrem, os casos são leves.

Mas o declínio consistente e rápido nos casos diários desde 8 de janeiro só pode ser explicado pela imunidade natural. O comportamento não melhorou de repente durante as férias; Os americanos viajaram mais no Natal do que tinham desde março. As vacinas também não explicam o declínio acentuado em janeiro. As taxas de vacinação eram baixas e levam semanas para serem iniciadas.

Minha previsão de que o Covid-19 terá desaparecido em sua maioria até abril é baseada em dados de laboratório, dados matemáticos, literatura publicada e conversas com especialistas. Mas também é baseado na observação direta de como os testes têm sido difíceis de obter, especialmente para os pobres. Se você vive em uma comunidade rica onde pessoas preocupadas estão atentas sobre a agem, você pode pensar que a maioria das infecções são capturadas por testes. Mas se você viu as muitas barreiras para testar para americanos de baixa renda, você pode pensar que muito poucas infecções foram capturadas em centros de testes. Tenha em mente que a maioria das infecções são assintomáticas, o que ainda desencadeia imunidade natural.

Muitos especialistas, juntamente com políticos e jornalistas, têm medo de falar sobre imunidade de rebanho. O termo tem tons políticos porque alguns sugeriram que os EUA simplesmente deixassem Covid rasgar para alcançar imunidade de rebanho. Foi uma ideia imprudente. Mas a imunidade do rebanho é o resultado inevitável da propagação viral e da vacinação. Quando a cadeia de transmissão do vírus foi quebrada em vários lugares, é mais difícil para ele se espalhar — e isso inclui as novas cepas.

A imunidade de rebanho tem sido bem documentada na cidade brasileira de Manaus, onde pesquisadores da Lancet relataram que a prevalência da infecção anterior do Covid-19 foi de 76%, resultando em uma desaceleração significativa da infecção. Os médicos estão assistindo uma nova tensão que ameaça escapar da imunidade anterior. Mas países onde novas variantes surgiram, como Reino Unido, África do Sul e Brasil, também estão vendo declínios significativos nos novos casos diários. O risco de novas variantes sofrerem mutação em torno da imunidade vacinada anterior ou natural deve ser um lembrete de que o Covid-19 persistirá por décadas após o fim da pandemia. Também deve incutir um senso de urgência para desenvolver, autorizar e administrar uma vacina direcionada a novas variantes.

Alguns especialistas médicos concordaram em particular com a minha previsão de que pode haver muito pouco Covid-19 até abril, mas sugeriram que eu não falasse publicamente sobre imunidade de rebanho porque as pessoas podem se tornar complacentes e não tomar precauções ou podem recusar a vacina. Mas os cientistas não devem tentar manipular o público escondendo a verdade. Como encorajamos todos a tomar uma vacina, também precisamos reabrir escolas e sociedade para limitar os danos dos fechamentos e o isolamento prolongado. O planejamento de contingência para uma economia aberta até abril pode dar esperança àqueles em desespero e àqueles que fizeram grandes sacrifícios pessoais.

* Dr. Makary é professor da Johns Hopkins School of Medicine e da Bloomberg School of Public Health, conselheiro médico chefe da Sesame Care, e autor de "O Preço Que Pagamos".

Com informações de WSJ