Um estudo recente realizado por pesquisadores da Universidade Johns Hopkins (EUA) fornece evidências de que os linfócitos T CD4+ – células do sistema imunológico também conhecidas como células T auxiliares – produzidos por pessoas que receberam uma das duas vacinas de RNA mensageiro (mRNA) disponíveis para covid-19 persistem seis meses após a vacinação em níveis apenas ligeiramente reduzidos a partir de duas semanas após a vacinação e em níveis significativamente mais elevados do que aqueles que não foram vacinados.

Os pesquisadores também descobriram que as células T que estudaram reconhecem e ajudam a proteger contra a variante delta do SARS-CoV-2, o vírus que causa a covid-19. 

De acordo com os Centros de Controle e Prevenção de Doenças dos Estados Unidos (CDC), a variante delta – atualmente a cepa predominante do SARS-CoV-2 nos EUA – causa mais infecções e se espalha mais rapidamente do que as formas anteriores do vírus.

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Os resultados do estudo foram relatados pela primeira vez online na revista Clinical Infectious Diseases.

© Fornecido por Revista Planeta Micrografia eletrônica de uma partícula de SARS-CoV-2 com suas proteínas spike (azul) claramente visíveis. A inserção é um modelo 3D da proteína spike – a parte do vírus da covid-19 que as vacinas de mRNA atualmente disponíveis reconhecem. O estudo recente da Universidade Johns Hopkins sugere que os linfócitos T (células do sistema imunológico que visam a proteína spike e dirigem anticorpos contra o vírus da covid-19) persistem seis meses após a vacinação e ajudam a proteger contra a variante delta do vírus. Crédito: Gráfico criado por ME Newman, Johns Hopkins Medicine, usando imagens de domínio público. Micrografia cortesia do Instituto Nacional de Alergia e Doenças Infecciosas e modelo 3D da proteína spike SARS-CoV-2 cortesia do National Institutes of Health

Implicações importantes

“Pesquisas anteriores sugeriram que a resposta imunológica humoral – onde o sistema imunológico circula anticorpos neutralizantes de vírus – pode cair seis meses após a vacinação. 

Enquanto isso, nosso estudo indica que a imunidade celular – onde o sistema imunológico ataca diretamente as células infectadas – permanece forte”, afirmou o autor sênior do estudo, dr. Joel Blankson, professor de medicina na Escola de Medicina da Universidade Johns Hopkins. 

“A persistência dessas células T induzidas pela vacina, junto com o fato de que elas são ativas contra a variante delta, tem implicações importantes para orientar o desenvolvimento da vacina contra a covid e determinar a necessidade de reforços contra a covid no futuro.”

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Para chegarem a esses resultados, Blankson e seus colegas obtiveram sangue de 15 participantes do estudo (10 homens e cinco mulheres) em três momentos: antes da vacinação, entre sete e 14 dias após a segunda dose da vacina Pfizer/BioNTech ou Moderna, e seis meses após a vacinação. A idade média dos participantes era 41 e nenhum tinha evidência de infecção anterior por SARS-CoV-2.

Os linfócitos T CD4+ recebem o apelido de células T auxiliares porque auxiliam outro tipo de célula do sistema imunológico, o linfócito B (célula B), a responder a proteínas de superfície – antígenos – em vírus como o SARS-CoV-2. Ativadas pelas células T CD4+, as células B imaturas se tornam células plasmáticas que produzem anticorpos para marcar células infectadas para descarte do corpo ou células de memória que “lembram” a estrutura bioquímica do antígeno para uma resposta mais rápida a infecções futuras. Portanto, uma resposta de células T CD4+ pode servir como uma medida de quão bem o sistema imunológico responde a uma vacina e produz imunidade humoral.

Frequência significativamente alta

Em seu estudo, Blankson e colegas descobriram que o número de células T auxiliares que reconhecem as proteínas spike SARS-CoV-2 era extremamente baixo antes da vacinação – com uma mediana de 2,7 unidades formadoras de manchas (SFUs, cujo nível é uma medida de frequência de células T) por milhão de células mononucleares do sangue periférico (PBMCs, identificadas como qualquer célula do sangue com núcleo redondo, incluindo linfócitos). 

Entre 7 e 14 dias após a vacinação, a frequência de células T aumentou para uma mediana de 237 SFUs por milhão de PBMCs. Seis meses após a vacinação, o nível caiu ligeiramente para uma mediana de 122 SFUs por milhão de PBMCs – uma frequência de células T ainda significativamente maior do que antes da vacinação.

Os pesquisadores também analisaram seis meses após a vacinação na capacidade das células T CD4+ de reconhecer proteínas de pico no topo da variante delta SARS-CoV-2. Eles descobriram que o número de células T que reconhecem a variante delta da proteína spike não era significativamente diferente do número de células T sintonizadas com a proteína da cepa do vírus original.

Embora o estudo tenha sido limitado por causa do pequeno número de participantes, Blankson considera que ele aponta áreas que merecem mais pesquisas. “A expansão robusta das células T em resposta à estimulação com proteínas spike é certamente indicada, apoiando a necessidade de mais estudos para mostrar que as doses de reforço aumentam com sucesso a frequência de células T específicas para SARS-CoV-2 que circulam no sangue”, disse ele. “O bônus adicional é descobrir que essa resposta também é provavelmente forte para a variante delta.”